Bonnes nouvelles de la sonde américaine au lendemain de son alunissage

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L’entreprise américaine Intuitive Machines, la première société privée à avoir réussi à alunir, a annoncé vendredi que sa sonde était probablement allongée sur un côté sur la surface de la Lune, et non à la verticale comme annoncé la veille.

La sonde Odysseus d’Intuitive Machines s’est posée sur la Lune à 23H23 GMT jeudi, au terme d’une descente finale pleine de rebondissements, après une défaillance de son système de navigation et une communication compliquée juste après l’atterrissage.

“Nous pensons” qu’Odysseus s’est “pris le pied sur la surface et que l’alunisseur s’est renversé”, a expliqué lors d’une conférence de presse Steve Altemus, PDG et co-fondateur d’Intuitive Machines.

A l’aide d’une maquette de l’alunisseur, il a montré l’appareil sur un côté, mais avec sa partie supérieure probablement appuyée sur “une roche”, lui permettant d’être partiellement “surélevée”, selon les analyses de cette jeune société, fondée en 2013 et basée à Houston, au Texas.

La société avait déclaré jeudi soir que l’appareil avait atterri “debout”, mais ces données étaient erronées, a-t-il ajouté.

L’alunisseur peut malgré tout produire de l’énergie grâce à ses panneaux solaires et donc fonctionner, a-t-il dit, précisant que des photos étaient attendues “ce week-end”, qui devraient confirmer la position d’Odysseus. 

Cette sonde est le premier appareil américain a avoir atterri sur la Lune depuis plus de 50 ans.

L’appareil transporte notamment des instruments scientifiques de la Nasa, qui souhaite explorer le pôle sud de la Lune avant d’y envoyer ses astronautes dans le cadre de ses missions Artémis.

Outre les images prises par Odysseus lui-même, un petit engin équipé de caméras et appelé EagleCam, développé par l’université d’aéronautique Embry-Riddle, devait être éjecté de l’alunisseur au dernier moment pour capturer de l’extérieur l’atterrissage.

Malheureusement, à cause des complications rencontrées durant cette phase, le déploiement d’EagleCam a été reporté, a déclaré l’université vendredi. Celui-ci est désormais prévu durant la mission au sol, ce qui permettrait malgré tout d’obtenir une vue externe de l’alunisseur.

Solution de secours

Intuitive Machines a d’ores et déjà reçu des félicitations du monde entier, y compris de sociétés concurrentes ayant elles-mêmes tenté la manoeuvre récemment, sans succès: la start-up japonaise ispace, qui s’était écrasée sur la Lune l’année dernière, et l’américaine Astrobotic, qui n’était pas parvenue à atteindre l’astre en janvier. 

L’alunissage marque également une réussite pour la Nasa, qui avait passé un contrat à 118 millions de dollars avec Intuitive Machines pour qu’elle transporte six instruments scientifiques lors de cette mission, nommée IM-1.

L’un d’entre eux a d’ailleurs vraisemblablement sauvé le voyage. Le système de navigation de l’alunisseur n’ayant pas fonctionné comme prévu, l’entreprise a dû improviser.

Durant un tour de Lune supplémentaire ajouté juste avant la descente tant redoutée, des employés ont programmé in extremis un système de lasers de la Nasa pour qu’il guide l’alunisseur.

Ce système, qui a pour but d’améliorer la précision des atterrissages, devait être activé pour la première fois dans l’espace durant cette mission, lors d’un test. Mais il a finalement été utilisé avec succès comme système de navigation principal. 

Odysseus doit désormais fonctionner durant sept jours environ, avant que la nuit ne s’installe sur le pôle sud lunaire.

Economie lunaire

Cette mission est la première pour Intuitive Machines, mais la deuxième du nouveau programme de livraisons lunaires de la Nasa, nommé CLPS. Une première mission, celle d’Astrobotic, avait échoué le mois dernier. 

Au lieu d’envoyer des instruments scientifiques sur la Lune à l’aide de véhicules lui appartenant, l’agence spatiale américaine a décidé de commander ce service à des entreprises privées.

Cette stratégie doit lui permettre de faire le voyage plus souvent et pour moins cher. Mais aussi de stimuler le développement d’une économie lunaire, capable de soutenir une présence humaine durable sur la Lune — l’un des buts du programme Artémis de la Nasa.

L’action d’Intuitive Machines était en hausse d’environ 20% à la Bourse de New York en milieu de journée vendredi.

Au total, quatre missions lunaires américaines supplémentaires sont officiellement prévues cette année dans le cadre du programme CLPS, dont deux autres d’Intuitive Machines.

la/pno

Sites d’alunissage des sondes et engins habités sur la Lune
• Sabrina BLANCHARD

Image diffusée par Intuitive Machines, le 21 février 2024, montrant le cratère Bel’kovich K dans les hautes terres équatoriales du nord de la Lune avant l’alunissage de sa sonde
• Handout

Image diffusée par Intuitive Machines, le 21 février 2024, de son alunisseur au-dessus de la surface de la Lune
• Handout

Schéma de l’atterrisseur de classe Nova-C Odysseus construit par Intuitive Machnes, faisant partie du programme Artemis de la Nasa pour retourner sur la Lune et y établir une base permanente
• Valentina BRESCHI